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  塑料对海洋和土地会造成什么样的后果,我们再清楚不过了。然而,除了这些曾经纯净的处女地遭到了肉眼可见的污染,塑料也让我们的气候受害不浅。

  最新研究成果表明,塑料在其整个生命周期中释放的温室气体,排放量可达全球温室气体总量的3.8%。这个数字几乎是航空业排放量的两倍。如果把它看作是一个国家,那么“塑料王国”将会成为世界上第五大温室气体排放国。

  与此同时,我们对塑料的需求也在不断上升。而今,每年有3.8亿吨的塑料出厂使用,和1950年相比增加了190倍。如果说塑料的需求继续以目前4%的速度增长,那么到2050年,塑料排放的温室气体将达到全球总排放量的15%。

  超过99%的塑料都脱胎自石化产品,最常见的就是石油和天然气。在运输到加工厂之前,这些原材料会先被提炼,制造成生产塑料所需的加工品,例如乙烯、丙烯、丁烯和其他基本原料。

  生产和运输这些有机物的过程需要消耗大量的能源,换句话说,就是燃料。精炼过程本身也会排放许多温室气体——较大的碳氢化合物“裂化”形成能够用于制造塑料的较小的碳氢化合物,二氧化碳和甲烷就在这时候被释放出来。研究显示,塑料生命周期中排放的温室气体,61%都产生于这些合成物的生产和运输阶段。

  另外30%的温室气体产生于塑料产品的制造阶段。要将这些原材料加工成我们今天日常生活中的塑料瓶、垃圾袋和自行车头盔,机器运转需要消耗能量,从而排出大量温室气体。其余的排放则是化学合成和制造的产物——举个例子,制造塑料泡沫需要使用氢氟烃(HFCs)发泡剂,这一过程也会释放大量温室气体。

  因为塑料中含有碳元素,因此垃圾填埋场中的塑料袋要是点燃便会引发大火 图片来源:SmerbyStudio/Shutterstock

  当我们扔掉塑料袋,碳足迹就会继续走完剩余的路。焚烧过程中,锁在塑料里的碳往大气中释放,随之而来的还有二恶英、呋喃、汞和多氯联苯等空气污染物,这些物质含有毒素,危害人体健康。

  塑料的降解需要花上几个世纪的时间,因此理论上对垃圾进行填埋并不能起到任何减排作用。然而,依然有多达40%的填埋场会在开阔的地方焚烧垃圾,这也大大加速了其他封锁在塑料产品中的碳的释放。

  要想应对气候崩溃,减少塑料的碳排放显然应被提上议程。值得庆幸的是,我们现在有了潜在可行的解决办法,虽然进展不够迅速,但也已经落地运行。研究表明,如果我们能成功过渡,采用零碳的能源系统,塑料生产和运输的过程就有可能减少51%的温室气体排放,这也为我们尽早淘汰化石燃料提供了另一个动力。

  即便如此,除了全球性脱碳的急迫需求之外,我们还需要降低对碳基塑料的看似永远无法满足的需求。提高回收率是一种简单的办法。高质量的塑料可以多次循环使用,而几乎所有塑料制品在一定程度上都能循环利用——然而照2015年的数据来看,只有18%的塑料被回收了。虽然每一次回炉再造的过程都需要一点点新的塑料辅助,但通过循环使用,我们还是能大大延长这些材料的寿命。

  还有一种更加根本的解决方案,也就是改用可通过生物降解的原料来制造塑料,比如说木材、玉米淀粉和甘蔗。虽然可再生能源能够大程度减少生产、运输和分解过程中能源消耗对气候的影响,但这些可生物降解的材料本身就是碳中和(carbon neutral),也就是零总碳量释放的。

  但话说回来,生物塑料的生产目前占塑料总产量比例的1%都不到,要想实现大规模增长,将占用大量农业用地。可随着人口急速增长,耕地已经开始变得越来越珍贵。

  生物塑料生产到降解的全过程都无需化石燃料 图片来源:StudioBKK/Shutterstock

  因此,我们的底线是减少对塑料的需求。根据研究,只要将塑料需求的年度增长率从4%下调至2%,到2050年,预计的塑料温室气体排放量将减少60%。没有塑料的生活固然难以想象,但别忘了,他们的流行普及也是近几十年才有的现象。第一种人造塑料,胶木(Bakelite)在1907年被发明出来,但直到上世纪50年代,塑料时代才正式开启。如果我们能真诚地重视其污染问题,那么世界可能会以同样的速度,迅速改变。

  政府、企业和公民都应该把塑料替代品的研究放在当务之急,同时支持其使用,让这种替代品取缔不必要的塑料浪费。举个例子,如果每个人都能随身带一个可重复使用的水壶,我们每秒钟就能减少大概两万个矿泉水瓶的消费。

  当然了,让这些解决方案中的任意一个单枪匹马上阵都是不够的。只有通过减少需求、最佳的回收手段、能源脱碳以及大规模推广生物塑料,多管齐下,我们才能好好应对塑料带来的气候危机。如果以上方案都做到了,塑料的温室气体排放量便能降低到当前水平的7%。

  我们也不必过于妖魔化塑料,把它看作是环境的祸害。它们经济实惠、经久耐用、功能多样,带来了不少社会效益。在当下,我们尚且未能找到替代品,塑料还是发挥着重要作用。然而这几十年来,我们肆无忌惮地使用塑料,以及用完即抛的文化产生了严重的后果,远不止肉眼可见的土地污染和水污染。对于可避免的塑料产品,我们必须大幅减少其使用,对于那些我们免不了要用的塑料,要努力清除其碳足迹。现在我们也许和塑料处在一段毒性关系中,但这种情况不该永远持续下去。

  本文作者Laurie Wright为索伦特大学沃萨什海事科学与工程学院的高级讲师。

脚注信息
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